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Cuaderno Nº 13  

Biotecnología para los más pequeños
 

¿Qué es la biotecnología?

"Biotecnología" es una palabra larga y que "suena" difícil. Sin embargo, si se analiza por partes es más fácil entender qué significa. Bio quiere decir vida, y biología es el estudio de los seres vivos. El término tecnología se refiere a las herramientas o técnicas que se usan para fabricar o producir algo. Entonces, si se junta todo se podría definir la biotecnología como las herramientas o técnicas que emplean a los seres vivos para obtener algún producto.
Los seres vivos que participan en estas técnicas son microorganismos (bacterias, hongos, levaduras), plantas y animales. Y lo que se obtiene son alimentos, medicamentos y otros productos útiles para las personas y para el ambiente en general.

En realidad, el hombre practica la biotecnología hace miles de años, pero en ese entonces lo hacía de forma más simple que en la actualidad. Por ejemplo, usaba bacterias y levaduras para fabricar yogur, queso, pan, vino, sidra, etc. Estas técnicas aún siguen en práctica, pero hoy en día la biotecnología usa herramientas más modernas para obtener nuevos productos.

¿Cómo “funciona” la biotecnología?


En la actualidad, los científicos que investigan en biotecnología estudian y trabajan sobre el material genético, o ADN, de los organismos. Más precisamente, trabajan con los genes de los seres vivos. Los genes se encuentran en todas las células de todos los seres vivos, y serían como las “recetas” que hacen que un organismo sea cómo es.
Más precisamente, los genes son fragmentos del ADN, y tienen la información que determina las características y funciones del organismo. Por ejemplo, hay genes que determinan el color de ojos, la forma de las alas, el color de las flores, el tamaño de los frutos, el crecimiento del individuo, la tolerancia al frío o al calor, los mecanismos de defensa, y mucho más.     
¿Qué puede hacer un investigador con estos genes? Por ejemplo, pasar un gen de un individuo al otro. ¿Para qué haría esto? Si un organismo tiene una característica que es beneficiosa y otro organismo diferente no la tiene, se puede pasar esa característica de uno al otro y así mejorarlo. En realidad, lo que se transfiere de un organismo al otro es el gen que tiene la información para que ese producto beneficioso se fabrique en el organismo receptor. Al organismo “transformado” se lo llama transgénico o recombinante (porque combina material genético de otro organismo). Por ejemplo, se puede insertar un gen específico en una planta que la ayude a adaptarse a las condiciones del ambiente, o hacerla más resistente a una peste, o hacer que sea más nutritiva. La planta así transformada se dice que es transgénica o también se la llama OGM, siglas de “organismo genéticamente modificado”.

¿En qué puede ayudar la biotecnología?

Aunque la mayoría de la gente no lo sabe, hay muchos productos biotecnológicos que ya están disponibles, y muchos más que están en investigación. En general, se puede decir que la biotecnología en la actualidad se emplea para:

1)mejorar el crecimiento de cultivos que se usan como alimentos;

2)contribuir al cuidado y limpieza del medio ambiente;

3)producir alimentos más nutritivos que contribuyen con la salud;

4)obtener nuevos medicamentos y vacunas;
 
5)fabricar productos para diferentes industrias. 

Algunos casos concretos

La biotecnología es una realidad. De hecho, los primeros productos de la biotecnología ya cumplieron más de 20 años. En la actualidad mediante la biotecnología se obtienen plantas resistentes a enfermedades o que toleran el tratamiento con herbicidas (como la soja, el maíz y el algodón), o plantas que fabrican sus propios insecticidas (maíz y algodón). Esto no solo favorece al cultivo que crece mejor, sino que además favorece al medio ambiente ya que así se reduce la cantidad de productos químicos que se deben usar para controlar las plagas y las malezas.
La biotecnología también está ayudando a producir cultivos que ayudan a la salud del consumidor. Por ejemplo, el “arroz dorado” que tiene vitamina A y puede ayudar a poblaciones que sufren enfermedades severas por carencia de esta vitamina; papas que absorben menos aceite; maní que no produce alergias, e incluso cultivos como bananas que actuarían como vacunas. Es decir, comer una  banana en lugar de un pinchazo!
También se están produciendo dentro de bacterias o animales transgénicos, hormonas humanas (que regulan procesos importantes en el cuerpo). Por ejemplo, la hormona insulina que se le da a personas enfermas de diabetes, se produce en grandes cantidades dentro de bacterias, mientras que la hormona de crecimiento que puede ayudar a niños con problemas en su crecimiento, se puede producir en la leche de vacas transgénicas a las que se les introduce el gen humano que tiene información para fabricar esa hormona.  También hay vacunas, como la que previene la hepatitis B, que se fabrica dentro de bacterias. 
La biotecnología también llegó a los productos de limpieza: a los detergentes en polvo para lavar la ropa se les agrega enzimas obtenidas en organismos transgénicos que ayudan a disolver manchas. También se obtienen mediante biotecnología enzimas que ablandan la tela de los jeans, o le dan diferentes texturas al papel y también bacterias que limpian el medio ambiente contaminado.  

La biotecnología en Argentina

La Argentina es uno de los principales productores de cultivos transgénicos. Ocupa el segundo lugar en el mundo, después de Estados Unidos. En la Argentina el principal cultivo transgénico es la soja tolerante al herbicida llamado glifosato, y también se cultivan maíz y algodón transgénicos. Además, se obtuvieron en Argentina terneros transgénicos que producen en su leche la hormona de crecimiento humana. La biotecnología está en pleno crecimiento y aún se esperan muchas novedades interesantes en los próximos años.

 
 

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