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Cuaderno Nº 45  

Biotecnología y alimentos más saludables
  Beneficios para los consumidores

Las plantas transgénicas que se cultivan y comercializan actualmente fueron desarrolladas con el fin de mejorar rasgos agronómicos, como por ejemplo el maíz y el algodón resistentes a insectos y la soja tolerante a herbicidas. Es decir, se les han introducido características que aumentan el rendimiento agrícola y dan lugar a una mayor producción cuyos beneficios han sido capitalizados principalmente por los productores.
La futura generación de productos transgénicos, que se halla en etapa de desarrollo, promete beneficios más directos para los consumidores en lo que se refiere a mejorar o complementar la calidad de su dieta alimentaria y proporcionar beneficios a la salud, más allá de los asociados con una nutrición adecuada. Por ejemplo, el desarrollo del “arroz dorado” mediante ingeniería genética permitiría suplementar la dieta deficitaria en vitamina A que afecta a más de 100 millones de niños en África, Asia y América Latina, donde el arroz es un alimento básico. La deficiencia de vitamina A causa, entre otros efectos, una elevada incidencia de ceguera en estas poblaciones.
Si bien el mejoramiento de los vegetales no es un hecho nuevo y se viene realizando hace muchos años mediante el cruzamiento tradicional, la disponibilidad de técnicas de ingeniería genética y el mayor conocimiento de la función de los alimentos y del metabolismo humano, posibilitará un desarrollo más rápido y preciso de tales alimentos.

¿Por qué mejorar los alimentos?

Se denomina alimento, según el Código Alimentario Argentino, a toda sustancia o mezcla de sustancias naturales o elaboradas que ingeridas por el hombre aportan a su organismo los materiales y la energía necesarios para el desarrollo de sus procesos biológicos. La designación "alimento" incluye las sustancias o mezclas de sustancias que se ingieren por hábito, costumbres, o como coadyuvantes, tengan o no valor nutritivo (colorantes, saborizantes, conservantes, etc.).
La aprobación de cualquier alimento para su consumo, asume que el producto no representa un riesgo para la salud humana. De todas formas, algunos productos naturales que son componentes de los alimentos pueden tener asociados ciertos riesgos tolerables, como sustancias tóxicas naturales o productos alergénicos, entre otros.
El mejoramiento de los alimentos busca evitar o reducir los posibles efectos secundarios vinculados a algunos alimentos, y aumentar la presencia de componentes que se reconocen como beneficiosos para la salud.
 
Por lo tanto, las razones por las cuales el hombre busca mejorar los alimentos serían: 

Eliminar o inhibir la presencia de alergenos alimentarios. Una gran diversidad de alimentos e ingredientes alimentarios parecen estar ligados a las reacciones alérgicas. Los alérgenos relacionados con el huevo, leche, pescado, mariscos, maní, sésamo, soja, trigo y los frutos secos son responsables de más del 90% de los casos de alergias alimentarias.
Agregar valor nutricional. La variación en el contenido o la calidad de vitaminas, minerales, carbohidratos, grasas y proteínas, permitiría completar los requerimientos nutricionales que no se cubren a través de la dieta habitual.
Eliminar toxinas inherentes a los alimentos. Muchas plantas contienen toxinas que son sustancias de defensa que protegen a la planta, como la solanina, una toxina natural presente en la papa. En general, pueden tolerarse dentro de ciertos límites si el alimento tiene un valor nutritivo.
Eliminar sustancias antinutrientes de algunos alimentos. Algunos componentes de los alimentos interfieren en la digestión y por tanto disminuyen el valor nutritivo del alimento. Entre ellos, las lecitinas e inhibidores de proteasas de los frijoles y la soja.
Reducir o eliminar la exposición a microorganismos patógenos o a sustancias tóxicas producidas por ellos.

Mejoramiento de alimentos por ingeniería genética.

Cada vez más se reconoce la relación que existe entre dieta y salud. Esto promueve el diseño de alimentos fisiológicamente “funcionales” que benefician la salud. En este sentido la agrobiotecnología juega un papel útil ya que permite:

eliminar o disminuir los niveles de factores antinutritivos, compuestos tóxicos o compuestos alergénicos;
introducir o aumentar los niveles de factores promotores de la salud;
modificar la proporción de macro o micronutrientes (vitaminas, minerales).

Productos en desarrollo en la actualidad

Si bien los cultivos mejorados por agrobiotecnología todavía no se comercializan en nuestro país, algunos ya están siendo evaluados como alimento para el consumo humano.
La siguiente tabla muestra algunos ejemplos de los productos que se encuentran actualmente en desarrollo o en estudio y que ofrecerían un beneficio al consumidor:


Eliminación o disminución de sustancias perjudiciales para la salud
PRODUCTO
CARACTERÍSTICA ASOCIADA
MEJORAMIENTO POR INGENIERÍA GENÉTICA
RESULTADO
Arroz Una proteína del arroz puede provocar una reacción alérgica en la piel, que predomina entre los niños japoneses. Esta proteína es estable al calor y resistente a la degradación en el intestino. La destrucción enzimática de la proteína es excesivamente cara. La mutagénesis química tradicional produjo una serie de plantas con cantidades reducidas del alérgeno. Es posible reducir significativamente el alérgeno al suprimir la expresión del gen que tiene la información para la producción de esa proteína alergénica, sin afectar a las características agronómicas del arroz. Arroz más sano. Métodos similares pueden ser utilizados para eliminar las proteínas alergénicas del maní, la soja o la nuez del Brasil.
Soja La soja contiene una proteína, denominada P34 que puede producir alergia en ciertas personas. Es posible obtener una variedad de soja menos alergénica mediante la inhibición de la expresión del gen correspondiente sin alterar la maduración ni la composición de las semillas. Soja menos alergénica
Café En todo el mundo existe un gran interés por el desarrollo de café sin cafeína. Los métodos actuales para prepararlo emplean solventes orgánicos para extraer la cafeína, lo cual genera la preocupación de la posible presencia de residuos de los solventes en el café. Otros métodos son criticados por alterar el sabor final de la bebida. Se identificaron los genes involucrados en la síntesis de la cafeína y se están ensayando diferentes estrategias para inhibir su expresión y así obtener un café con menos cafeína pero que conserve su sabor y características originales. Café descafeinado

Eliminación o disminución de sustancias perjudiciales para la salud
PRODUCTO
CARACTERÍSTICA ASOCIADA
MEJORAMIENTO POR INGENIERÍA GENÉTICA
RESULTADO
Gluten Las proteínas del gluten, presentes en el trigo (gliadina), en el centeno (secalina), en la avena (avenina) y en la cebada (hordeína) al ser ingeridas por determinadas personas, provocan la enfermedad celíaca, que afecta el intestino. El tratamiento actual consiste en eliminar el gluten de la dieta. Recientemente, se descubrieron los genes que intervienen en la producción de las proteínas del gluten, responsables de la enfermedad celíaca. A partir de este hallazgo se busca mediante ingeniería genética reemplazar o modificar estos genes para que la planta sintetice proteínas del gluten aptas para celíacos. Gluten apto para celíacos
Mandioca La mandioca es una fuente importante de hidratos de carbono y contiene glucósidos cianogénicos, unas sustancias que pueden provocar una enfermedad degenerativa si la comida no se prepara correctamente antes de su consumo. Las técnicas de mejoramiento tradicional son dificultosas debido al modo de reproducción de la yuca. Para disminuir los niveles de glucósidos cianogénicos mediante ingeniería genética se utiliza una estrategia que permite inhibir la expresión de los genes cuyos productos intervienen en la síntesis de tales compuestos. Mandioca (yuca) con menor contenido de glucósidos cianogénicos

Introducción o aumento de sustancias promotoras de la salud
PRODUCTO
CARACTERÍSTICA ASOCIADA
MEJORAMIENTO POR INGENIERÍA GENÉTICA
RESULTADO
Vegetales varios Existen sustancias vegetales, llamadas "fitoquímicas", que estarían involucradas en proporcionar efectos beneficiosos para la salud. Por ejemplo, se cree que algunos fitoquímicos presentes en la cebolla y el ajo, los fitoestrógenos presentes en la soja, y los glucosinolatos presentes en el brócoli o coliflor, podrían tener efectos en la prevención de algunos tipos de cáncer. Por otra parte, los flavonoides de frutas y verduras son importantes antioxidantes de la dieta (reducen los efectos perjudiciales de los radicales libres). Las especies del género Brásica como el brócoli o el coliflor tienen alto contenido en glucosinolatos, lo que les daría su sabor y olor característicos. Se están realizando esfuerzos tanto con la ingeniería genética como con la mejora vegetal convencional, para aumentar el nivel de glucosinolatos de sabores suaves agradables y beneficiosos para la salud. Vegetales con propiedades beneficiosas para la salud.
Tomates El licopeno es un componente del tomate y tiene un efecto antioxidante, es decir que neutraliza los radicales libres que se producen en el organismo y que llevan al envejecimiento celular y al desarrollo de enfermedades cardiovasculares y ciertos tipos de cáncer. Mediante ingeniería genética se pueden aumentar los niveles de licopenos agregando los genes que tienen la información para fabricar las enzimas que intervienen en la síntesis del licopeno. Tomates con mayor contenido de licopeno

Modificación en la proporción de macro o micronutrientes
PRODUCTO
CARACTERÍSTICA ASOCIADA
MEJORAMIENTO POR INGENIERÍA GENÉTICA
RESULTADO
Arroz El arroz es un alimento básico de muchas áreas de África, Asia y América Latina, pero es deficitario en varios nutrientes esenciales, entre ellos la vitamina A. Su carencia puede provocar ceguera, y exacerba la diarrea, afecciones respiratorias y enfermedades infantiles como el sarampión. La administración oral de vitamina A es problemática, principalmente por la falta de una estructura de transporte y distribución en algunas de las regiones más seriamente afectadas. Se ha desarrollado mediante técnicas de ingeniería genética arroz suplementado con provitamina A (betacaroteno). Debido a que no existen variedades de arroz que produzcan provitamina A en el endospermo (parte nutritiva del grano) no es factible un método de mejora convencional. Arroz dorado, suplementado con provitamina A.
Cultivos oleaginosos Aceites que se emplean como ingredientes en una serie de productos alimentarios. El consumo de algunos tipos de ácidos grasos, que componen los lípidos, podrían tener consecuencias indeseables sobre el sistema cardiovascular. Una canola genéticamente modificada que contiene un gen del laurel de California produce aceite rico en laurato, que podría reemplazar algunos aceites que se emplean en productos alimentarios. Se están desarrollando cultivos de canola y soja con una composición de lípidos alterada que podría dar lugar a aceites con una composición más sana, como ácidos grasos insaturados omega-3. Vegetales con aceites y ácidos grasos de mayor valor nutricional.
Cultivos varios Presencia de almidón que puede tener diferentes aplicaciones industriales. Cultivos genéticamente modificados con una composición alterada de almidón para adecuar su utilidad a aplicaciones determinadas, como agentes espesantes, excipientes y estabilizantes alimentarios, u otras aplicaciones industriales no alimentarias. Almidón de composición alterada para su utilización con fines específicos.
Papa Presencia de almidón que absorbe aceites. Se han desarrollado papas con una composición de almidón alterada que absorbe menos grasa al freírse. Papas con almidón modificado.
 
 

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El Cuaderno N° 43:
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